Gaggenau

Den vilde
vinmakaren.

Charles Smith, en självlärd vinmakare, har blivit en av de mest framgångsrika vinproducenterna i norra Stillahavsområdet fastän han undviker de flesta av branschens konventioner.

Han var tidigare manager för ett rockband och sålde sina flaskor från en sliten bil innan han uppmärksammades av ansedda vinexperter. Den amerikanske vinmakaren som struntar i de konventionella, gammaldags etiketterna och i stället väljer ett svartvitt bildspråk med populärkulturella referenser.

Det är så Smith vill ha det. 52-åringen är en självlärd vinproducent som med sin okuvliga nyfikenhet, rastlösa energi och passion för vin lyckats bygga upp en portfölj av röda och vita viner som han producerar i och runt den lilla staden Walla Walla i norra Stillahavsområdet. Han har blivit den tredje största vinproducenten i delstaten Washington och har fått ut 650 000 lådor med viner mestadels i mellanklass på en världsomspännande marknad. Men han kammar ändå hem prestigefyllda utmärkelser och toppbetyg för sina syrahviner gjorda av druvor från en och samma vingård.

I januari 2015 utsågs han av branschtidningen Wine Enthusiast till årets globala vinmakare. Utmärkelsen är bara en av många eftertraktade priser som han fått, t.ex. ”Den bästa vingården på tio år” och ”Årets vingård” av Wine & Spirits, hedersbetygelser av mattidningen Food & Wine och sällsynta 100 poäng av Wine Enthusiast för Smiths syrah Royal City från 2006 samt 98 poäng av inflytelserike enologen Robert Parker.

Trots de ekonomiska framgångarna och kändisskapet har Smith behållit en jordnära inställning till sitt yrke och sin verksamhet. Han hoppar ur en välanvänd SUV och kliver in i provsmakningsbaren som ligger i Walla Walla. En gammal bilverkstad har gjorts om till en sober lokal som domineras av rader av svartvita lådor och en rejäl samling minimalistiska flaskor som står uppradade på bardisken. Han drar en hand genom håret innan han snabbt redogör för hur han blev en av amerikanska västkustens främsta vinmakare, med sammanlagt sju olika viner, från en prisvärd riesling till ett exklusivt rhônevin, som säljs för 100 dollar flaskan.

Allt hände tack vare en rad tursamma sammanträffanden, enligt Smith, som ursprungligen kommer från Sacramento. ”Min bana som vinmakare började med att jag som ung jobbade mig upp på olika restauranger. Jag insåg att den som serverar vinet har det bästa jobbet av alla. Han får börja sent och sluta tidigt och han får dricka hela kvällen.” Med tiden sög Smith åt sig allt som fanns att kunna om vin: ”Jag sökte mig konstant till jobb som utmanade mig, och det ledde mig så småningom hit.”

Han tog en avgörande avstickare 1990 när han följde med sin danska flickvän till Köpenhamn och blev manager åt ett rockband där. Smith säger att det lärde honom något viktigt om vintillverkning: ”Vem som helst kan vara med i ett rockband och vem som helst kan göra vin. Vill du vara med i ett band? Skaffa en gitarr. Vill du göra vin? Skaffa lite druvor och utrustning, pressa druvorna och gör vin. Människor har gjort vin i århundraden utan att gå på någon särskild skola.”

År 1999, när han var tillbaka i USA, körde Smith en dag in i den sömniga staden Walla Walla, hela fyra timmars bilfärd från Seattle. Trakten dominerades av vetefält och fruktodlingar och hade nyligen börjat locka till sig vinmakare. Smith tog ett lån och använde sin första årgång som säkerhet och kunde i december 2001 släppa de första 330 lådorna av K Vintners Syrah, som då var en bortglömd druva med liten lokal konkurrens. Det är än i dag hans främsta vin.

”Mitt sätt att kommunicera och mina etiketter och förpackningar är moderna. Det ger en sann bild av var jag befinner mig i dagens moderna värld. Svart och vitt är det allra renaste uttrycket.”

Det djärva k:et som täcker etiketten la grunden till ett allt större utbud av viner. Smith säger sig vara influerad av europeiska viner. Han sysslar med klassisk vintillverkning med ett ”modernt amerikanskt” yttre. ”Mitt sätt att kommunicera och mina etiketter och förpackningar är moderna. Det ger en sann bild av var jag befinner mig i dagens moderna värld.” Smith låter sina viner vända sig direkt till konsumenterna med hjälp av rena etiketter. ”De riktar sig till dem som är ovana att tala om vin”, säger han.

”Svart och vitt är det allra renaste uttrycket”, förklarar den okonventionelle vinproducenten. ”Det är som när ett rockband kopierar upp flyers för en konsert. Jag använder mig av visuella och känsloladdade ledtrådar från den samtida amerikanska kulturen och berättar vad du kan upptäcka i vinet.” Smiths storsäljare, rieslingen Kung Fu Girl, inspirerades av en berömd fight i Quentin Tarantinos Kill Bill, och på etiketten syns en kvinnlig slagskämpe redo att slåss.

Provsmakningsbaren, en ombyggd gammal bilverkstad i Walla Walla, domineras av rader av svartvita lådor och en rejäl samling minimalistiska flaskor som står uppradade på bardisken.

Utöver provsmakningsbaren i Walla Walla driver han även den ursprungliga baren, som ligger i en lada intill bondgården från 1800-talet där han bor. Just nu håller han dock på att flytta hela vintillverkningen till Seattle, delstaten Washingtons välmående storstadsregion som lockar njutningslystna inom högteknologisektorn.

Med en provsmakningsbar i två våningar och en egen restaurang gör sig Smith klar för att ta nästa steg som jordnära vinmakare. ”Jag har aldrig gått från en sak till en annan och övergett något på vägen. Jag har alltid lagt till mer”, förklarar han. ”Jag är vinmakare, vilket gör mig till en tjusigare bonde, men egentligen har jag ett knegarjobb och den sortens livsstil. Planen är att flytta till en stadsmiljö där människor tillverkar saker, precis som jag. Det känns jätteviktigt för mig att våga satsa, både privat och med mina viner, för jag vill att människor ska få något som är äkta.”

Text: Steffan Heuer

Foto: David Magnusson

www.charlessmithwines.com


”Jag är vinmakare, vilket gör mig till en tjusigare bonde, men egentligen har jag ett knegarjobb och den sortens livsstil.”

More content: Mat & vin

  • Leka med elden.

    Mer
  • Nya tider.

    Mer
  • Naturens egen
    dryck.

    Mer
  • Jordens smak.

    Mer
  • Den vilde
    vinmakaren

    Mer
  • Att dricka
    de sanna stjärnorna.

    Mer
  • Världens bästa
    nya vinbarer.

    Mer
  • Experimentera med
    smak och känsla.

    Mer
  • Livets
    salt.

    Mer
  • Demon
    vid spisen

    Mer
  • Så smakar
    Norge.

    Mer
bakåt 1 11 framåt