Gaggenau

De "wilde jongen"
onder de wijnmakers

Charles Smith, autodidact op het gebied van het maken van wijn, is intussen een van meest succesvolle wijnboeren in het noordwesten van de Verenigde Staten, hoewel hij de meeste conventies van de bedrijfstak aan zijn laars lapt.

De voormalige manager van een rockband begon met het verkopen van flessen vanuit een oud bestelbusje en krijgt nu hoge cijfers van vooraanstaande proevers. De Amerikaanse wijnmaker die niets moet hebben van traditionele, conservatieve etiketten en in plaats daarvan zwart-wit beelden gebruikt die herinneringen oproepen aan de popcultuur.

Smith zou het niet anders willen. De 52-jarige wijnboer is een autodidact en heeft geleerd zijn grenzeloze nieuwsgierigheid, rusteloze energie en passie voor wijnen te beteugelen in een portfolio met rode en witte wijnen die produceert in en rond de kleine stad Walla Walla in het noordwesten van de Verenigde Staten. Nu produceert hij 650.000 kratten zeer betaalbare wijn voor een wereldwijde markt, waarmee hij de op twee na grootste wijnproducent van de staat Washington is. Toch krijgt hij nog steeds prestigieuze prijzen en de beste beoordelingen voor zijn uit één wijngaard afkomstige Syrah-wijnen.

In januari 2015 werd hij door het vaktijdschrift Wine Enthusiast uitgeroepen tot "Global Winemaker of the Year" (wijnmaker van het jaar wereldwijd). Deze titel is de laatste in een steeds groter wordende verzameling bekroningen, waaronder "Beste wijnhuis van de afgelopen tien jaar" en "Wijnhuis van het jaar" door Wine & Spirits, de hoogste waardering van het tijdschrift voor fijnproevers Food & Wine en een uitzonderlijke 100 punten voor zijn "Royal City" Syrah uit 2006 van Wine Enthusiast en 98 punten van de invloedrijke oenoloog Robert Parker.

Ondanks zijn financiële succes en zijn beroemdheid blijft Smith nuchter over zijn vakmanschap en zijn bedrijf. Hij springt uit een oude SUV en loopt naar zijn proeflokaal in het centrum van Walla Walla. Een bakstenen garage die is verbouwd tot een strakke open ruimte waarin vrijwel niets afleidt van rijen zwart-witte kratten en minimalistische flessen die keurig naast elkaar op de bar zijn opgesteld. Hij haalt zijn handen door zijn lange haar voordat hij in rap tempo zijn carrière beschrijft die hem een van de meest vooraanstaande wijnmakers van de westkust heeft gemaakt, met in totaal zeven verschillende labels, van een betaalbare Riesling tot high-end Rhône-druivenrassen die worden verkocht voor 100 dollar.

De in Sacramento geboren Smith vertelt dat hij veel te danken heeft aan gelukkig toeval. "Mijn eerste stap op weg naar het maken van wijn was dat ik als jonge jongen in restaurants ging werken en mezelf omhoog werkte. Ik realiseerde me dat degene die de wijn serveert, de beste baan heeft. Hij mag laat komen en vroeg vertrekken, en hij kan de hele avond drinken." Onderweg zorgde Smith dat hij alles over wijnen leerde wat hij maar kon: "Ik zorgde dat ik altijd net iets boven mijn niveau kon werken, en zo ben ik uiteindelijk gekomen waar ik nu ben."

Daarbij maakte hij een cruciale omweg toen hij in 1990 zijn Deense vriendin achterna reisde naar Kopenhagen en manager werd van een plaatselijke rockband. Smith zegt dat hij daar een belangrijke les over wijnmaken heeft geleerd: "Net zoals iedereen in een band kan spelen, kan ook iedereen wijn maken. Wil je in een band spelen? Zorg dan dat je een gitaar krijgt. Wil je wijn maken? Zorg dan dat je wat druiven en apparatuur krijgt, plet je druiven en maak wijn. Mensen maken al eeuwenlang wijn zonder dat ze daarvoor opleidingen volgen.”

In 1999 keerde Smith terug naar de Verenigde Staten en op een dag reed hij het slaperige stadje Walla Walla binnen, op ongeveer vier uur rijden ten oosten van Seattle. De stad was altijd een centrum van tarwe- en fruitteelt geweest en begon zich te ontwikkelen als wijngebied. Smith gebruikte zijn eerste oogst als onderpand voor een lening en bracht in december 2001 zijn eerste 330 kratten met K Vintners Syrah op de markt – een verwaarloosd druivenras dat niet veel plaatselijke concurrentie had. Tot aan de dag van vandaag is het zijn belangrijkste label.

“Mijn communicatie, mijn etiketten, mijn verpakking, alles is modern. Het straalt het echte verhaal uit van waar ik sta in de moderne wereld. Zwart-wit is de puurste uitdrukkingsvorm.”

De grote K die dwars over het hele label staat, vormt de basis voor een steeds groter wordend wijnassortiment. Smith definieert zijn filosofie als beïnvloed door Europese wijnen of als klassieke wijnen met een "modern Amerikaans" gezicht. "Mijn communicatie, mijn etiketten, mijn verpakking, alles is modern. Het straalt het echte verhaal uit van waar ik sta in de moderne wereld." Smith laat zijn wijnen met eenvoudige etiketten voor zichzelf spreken. "Ze zijn gemaakt voor mensen die de taal van wijn niet spreken", zegt hij.

"Zwart-wit," legt de onconventionele wijnboer uit, "is de puurste expressievorm, zoals de door rockbands zelf gekopieerde flyers voor hun concerten. Voor mijn etiketten gebruik ik visuele en emotionele verwijzingen naar de moderne Amerikaanse cultuur waaraan je kunt zien wat je in de wijn kunt vinden." De bestseller van Smith, een Riesling met de naam Kung Fu Girl, is geïnspireerd op een beroemde scène uit de film Kill Bill van Quentin Tarantino. Op het etiket staat een vrouwelijke strijder die op het punt staat om aan te vallen.

In het proeflokaal, een verbouwde bakstenen garage in het centrum van Walla Walla, leidt vrijwel niets af van rijen zwart-witte kratten en minimalistische flessen die keurig naast elkaar op de bar zijn opgesteld.

Naast het proeflokaal in het centrum van Walla Walla heeft hij nog steeds het oorspronkelijke proeflokaal in een kleine schuur naast de 19e-eeuwse boerderij waar hij woont. Maar hij is hard aan het consolideren en verhuist de hele wijnproductie naar Seattle, het welvarende stedelijke centrum van de staat Washington dat een magnetische aantrekkingskracht heeft op de high-tech wereld die op zoek is naar plezier.

Met een proeflokaal met twee verdiepingen en een eigen restaurant bereidt Smith zijn volgende stap als nuchtere wijnmaker voor. "Ik heb nog nooit iets achter me gelaten om met iets anders te beginnen. Ik heb altijd iets toegevoegd", legt hij uit. "Ik ben wijnmaker, dus gewoon een veredelde boer, maar ik heb eigenlijk het werk en de levensstijl van een arbeider. Ik wil naar een verstedelijkte omgeving, waar mensen net zoals ik dingen maken. Ik vind het heel belangrijk om er altijd zelf bij te zijn, of het nu in mijn privéleven is of in mijn werk, want ik wil dat mensen iets krijgen dat echt is."

Tekst: Steffan Heuer

Foto’s: David Magnusson

www.charlessmithwines.com


"Ik ben wijnmaker, dus gewoon een veredelde boer, maar ik heb eigenlijk het werk en de levensstijl van een arbeider."

Meer inhoud: Wijn & Culinair

  • Koffie is een cultuur

    Meer
  • Spelen met vuur.

    Meer
  • Nieuwe seizoenen.

    Meer
  • Over de geest
    van de natuur.

    Meer
  • De smaak van de aarde.

    Meer
  • De "wilde jongen"
    onder de wijnmakers

    Meer
  • Echte
    sterren proeven.

    Meer
  • De beste
    nieuwe wijnbars ter wereld.

    Meer
  • Experimenten met
    smaak en gevoel.

    Meer
  • Het zout
    des levens.

    Meer
  • Demon
    achter het fornuis

    Meer
  • Zo smaakt
    Noorwegen.

    Meer
vorige 1 12 volgende